A quoi sert la ligne META... charset=iso-8859-1 en tête des pages et peut-on la supprimer ?

Notre conseil peut se résumer ainsi : si votre éditeur place cette ligne dans votre code, laissez-la. Tout au plus, transformez «iso-8859-1» en «iso-8859-15».

Cette ligne
< meta http-equiv="Content-Type" content="text/html; charset=iso-8859-1">
permet aux utilisateurs de Windows, notamment, d'utiliser les caractères particuliers du français (lettres accentuées, cédilles...) sans avoir à les remplacer par les entités HTML correspondantes (par exemple, «&eacute;» pour «é»). L'inconvénient de ces entités est que la relecture des paragraphes de texte dans le code HTML devient assez pénible.
Cette ligne précise au navigateur que tous les caractères bizarres qu'il pourrait rencontrer dans la page sont codés selon la norme «iso-8859-1», et, s'il sait l'interpréter (ce qui sera toujours le cas pour les navigateurs distribués en France), il restituera correctement ces caractères sans qu'il soit nécessaire de passer par les entités HTML.

Notez toutefois qu'il existe au moins un caractère populaire dont nous avons couramment besoin et qui ne figure pas dans cette norme : l'euro (€). Si vous faites des pages avec des euros et que vous ne voulez pas utiliser son entité HTML (&euro;), il faudra utiliser une norme modifiée :
< meta http-equiv="Content-Type" content="text/html; charset=iso-8859-15">
Notez aussi que certains éditeurs HTML de conception ancienne sous Windows proposent une norme «windows-1252» dans le même genre de ligne. Cette norme n'a jamais été reconnue universellement et devrait être systématiquement remplacée par «iso-8859-1» ou «iso-8859-15»

En conclusion, si vous êtes sous Windows, il est pratiquement impératif de conserver cette ligne, sous risque que vos pages ne soient plus lisibles en dehors du monde Windows.

Il se peut que votre éditeur HTML mette cette ligne en tête de son code, mais transcode tout de même les lettes accentuées en entités HTML. Ce serait bizarre pour un logiciel sous Windows, mais sait-on jamais ? Dans ce cas, cette ligne META deviendrait inutile, mais la laisser en place ne peut pas faire de mal.

En dehors du monde Windows, tout dépend de votre éditeur. Par exemple, sous MacOS, si l'éditeur code les accents selon la «norme» MacOS (qui n'en est pas une sur le plan international), il faut obligatoirement passer par les entités et on n'a pas besoin de cette ligne. Mais il existe aussi des éditeurs (cf PageSpinner) qui vont utiliser ce codage iso-8859-1, et donc, vont utiliser cette ligne et laisser les lettres accentuées en clair. A nouveau, si votre éditeur impose cette ligne, c'est (vraisemblablement) qu'il en a besoin.

Charles